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危地馬拉裔教授深明英語威力 創熱爆學外語App Duolingo

Cubic Zine四月號「學人搞社創」兩位主角一位來自香港,另一位則來自中美州危地馬拉,兩人的社創都跟鼓勵你學習語言相關。

香港那位是提倡手語雙語教育的香港中文大學語言學家鄧慧蘭教授;危地馬拉那位學人,你未必聽過本人,但相信應該知道、甚至用過他有份打造的產品—Duolingo,還有那個每次log in,都要你鍵入見到的潦草文字 、確認自已不是機械人的reCAPTCHA,都是現年41歲的Luis von Ahn所發明。

Duolingo的Logo是隻可愛的貓頭鷹。(圖:Duolingo)

筆者是Duolingo的忠實粉絲,疫情坐困家中期間,百無聊賴,每晚都會打開這個程式,玩半小時遊戲,重拾德文學習。事實上,簡單易用、設計清新的Duolingo是全球最受歡迎的語言學習流動應用程式,根據英國廣播公司(BBC)一月的報道,它的用家高達三億人,提供超過30種語言,不止熱門的語言,連「世界語」Esperanto、美國原住民語言Navajo都有得學。

1996年移居美國

Duolingo的共同創辦人Luis von Ahn母語是西班牙文,在18歲時前往美國修讀數學學位;2000年起在位於匹茲堡的卡内基梅隆大學(Carnegie Mellon University)攻讀電腦科學博士學位,研究人和電腦如何成為「最佳拍檔」,解決複雜的問題。他之後成為該大學的教授。

▼好玩、獎勵性質是Duolingo最大特色,團隊亦借助人工智能和數據分析技術,提供個人化的學習內容。

拒絕Microsoft聘書 後向大學請假加入Google

據福布斯(Forbes)報道,他2005年博士畢業之後,曾收到Microsoft創辦人Bill Gates的禮聘電話,游說他加入Microsoft帶領一隊研究團隊,電話通了個半小時,他都不為所動,最後拒絕這間科技巨頭的聘書,選擇留在卡内基梅隆大學當教授。錯過了 Microsoft,但他2009年向大學請假,到Google工作兩年,難怪他展現出強勁的產學轉移能力。

成長於危地馬拉這個一半人口活在貧窮線下的國家,他深明學習英語是改變命運的重要一步。他直言,在非英語國家,懂英語者的收入比不懂的多出一倍,英語是脫貧的重要工具。而他自己是國內少數富裕的一群,媽媽是醫生,他自小就有機會學英文,上私立學校,到美國升學,30出頭就出售兩間公司給Google,晉身千萬富翁行列。

Duolingo另一創辦人瑞士籍的Severin Hacker。(圖:Duolingo)

雖然有錢有地位,但Luis von Ahn沒有忘記那群付不起錢學外語的人,包括他祖國大多數人民和全球落後國家、偏遠地區的窮學生。Luis von Ahn在Google工作期間,已經萌生設計一個免費語言學習工具的念頭。重返大學之後,他和時任PhD學生、瑞士人Severin Hacker繼續將這個點子落實。

▼Duolingo估值15億美元,現時擔任公司CEO的創辦人 Luis von Ahn接受電視台訪問,分享未來上市計劃。

3億用戶 2%付費

程式在2012年推出,起初這兩個技術專家自己苦讀外語學習書,專攻西班牙文和德文兩種外語,用Google找出兩種語言最常用的3000個字,翻譯成英文,組成簡單句子。之後再寫演算法,製作成包括聽寫讀等的小練習。

八年後的今日,由兩名創辦人領導的團隊已壯大至200人,亦招募了語言學家、第二語言習得(second-language-acquisition)研究人員,開始提供一些複雜的語法等內容,以提升用戶學習水平。

盈利方面,他們始終希望窮人可以免費受惠,因此效法Spotify採用“freemium”模式,目前有2%用戶願意付費,為公司每年帶來7500萬美元收入。其餘超過九成用戶都是使用免費的有廣告版本,再為公司每年額外賺取1500萬。Luis von Ahn希望公司2021可以上市。

話說回來,雖然Duolingo好玩易用,筆者坐車外出都會玩一兩個練習,但程度始終較為入門級。對於追求開口「嘞嘞聲」層次的學習者,可能效法韓國天團BTS隊長RM,多看外語電影劇集或更有效。

文:Kary Wong@ORKTS
英譯:Cathy Wong@ORKTS

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